Comunicação Visual é todo meio de se comunicar utilizando elementos visuais, como: placas, luminosos, banners, totens, adesivos, etc.

Antes de se usar os termos: design visual ou programação visual, adotava-se comunicação visual para a determinação da área de enquadramento do designer visual.

É toda transmissão e recepção de uma mensagem por meio exclusivo da visão.

Imagine que você está de férias em uma cidade estrangeira, e você se perde durante a condução. Se você estivesse em casa, você poderia parar e pedir a alguém instruções. Mas aqui, você não fala muito bem o idioma, então pedir direções não vai fazer muito bem. Em vez disso, você pode confiar em um mapa, usando marcos, rotas e sinais familiares, que o conduzem com êxito ao seu hotel. Nesse cenário, você encontrou seu caminho de volta quase que completamente através da comunicação visual.

A comunicação visual é a transmissão de informações e idéias usando símbolos e imagens. É um dos três principais tipos de comunicação, juntamente com comunicação verbal (falando) e comunicação não-verbal (tom, linguagem corporal, etc.). A comunicação visual acredita-se ser o tipo em que as pessoas contam com a maioria, e inclui sinais, desenhos gráficos, filmes, tipografia e inúmeros outros exemplos.

Comunicando com imagens
Dado quão ampla é a comunicação visual de categoria, é um pouco difícil rastrear sua história. No entanto, há evidências que sugerem que é a forma mais antiga de comunicação. Por exemplo, em regiões ao redor do mundo, há pinturas rupestres há milhares de anos, datando até 40 mil anos. As pinturas rupestres são uma forma primitiva de comunicação que foi desenhada ou gravada em paredes e tetos de cavernas. Embora o seu propósito exato não seja claro, essas pinturas incluem representações de, entre outras coisas, animais, paisagens e espaços sagrados, e atuam como uma espécie de documentação pré-histórica.

As sociedades se tornaram mais avançadas, trouxeram pessoas que falavam línguas diferentes entre si. Para se comunicar, as pessoas desenvolveram pictogramas em torno do 4º milênio aC como forma de comunicação. Pictogramas são imagens que representam objetos físicos e foram usadas para compartilhar idéias ou fazer perguntas. Por exemplo, se eu estivesse em um país estrangeiro e queria comprar uma árvore, eu poderia usar um pictograma de um sinal de dinheiro e uma árvore para indicar meu interesse.

Isso funciona porque, ao longo do tempo, existem certas características que as pessoas associadas a objetos diferentes. Uma árvore, por exemplo, tem um tronco, ramos e diferentes tipos de folhas. Este sinal seria universalmente reconhecido porque as características e o significado do símbolo são, em um nível básico, compartilhados em todo o mundo.

Quando as pessoas começaram a imprimir com woodblocks ao redor do ano 600, a capacidade de se comunicar visivelmente explodiu. A palavra impressa e outros símbolos permitem que ideias e informações sejam reproduzidas, compartilhadas e preservadas de forma não verbal. Eles foram capazes de viajar ao redor do mundo.